Wijn uit de Verenigde Staten

Artikel

Wijn uit de Verenigde Staten

Uit Californië, de ‘Golden State’ van de Verenigde Staten, komen de beste Amerikaanse wijnen. Een ideaal klimaat en een stralende zon zorgen voor heerlijke wijnen die ‘value for money’ bieden en die barstensvol fruit zitten.

Californië is met meer dan 90% van de productie de belangrijkste wijnstaat van de Verenigde Staten. De staat is na Italië, Frankrijk en Spanje zelfs de 4e wijnproducent ter wereld. Er zijn meer dan 1.600 winery’s actief. De totale oppervlakte aan wijngaarden bedraagt ruim 200.000 hectare en er worden meer dan 60 verschillende druivenrassen verbouwd.

Geschiedenis

Spaanse kolonisten legden in de 16e eeuw in Mexico de basis voor de Amerikaanse wijnbouw. Via de missieposten, waar missionarissen wijn voor de mis nodig hadden, verbreidde de druiventeelt zich in noordelijke richting tot in Californië. In 1779 plantte Junipero Serra, een franciscaner monnik, de eerste wijngaard aan. Vele Europese immigranten volgden dit voorbeeld. Gelokt door de goudkoorts, waren ze massaal naar Californië getrokken. Het zoeken naar goudklompen werd echter een desillusie. Velen legden zich daarom toe op waar ze in Europa al ervaring mee hadden: de wijnbouw. De eerste eeuwen is de wijnbouw niet echt van hoog niveau geweest. In 1919 kregen de wijnboeren bovendien te kampen met de Drooglegging, waardoor velen moesten stoppen met hun werk. Pas na het einde van de Drooglegging in 1933 werden de wijngaarden opnieuw beplant, maar nog steeds met weinig oog voor kwaliteit.

Rond 1965 kwam de ommekeer. Er kwam steeds meer vraag naar droge cépagewijnen in plaats van zoete wijnen. De tijd was rijp voor wijnmakers met een nieuwe visie, waaronder de legendarische Robert Mondavi. De nieuwe wijnmakers legden zich toe op voornamelijk Franse druivenrassen. De wijn werd gerijpt op vaten van Frans eikenhout en er werd veel zorg aan de vinificatie besteed. Van belang is ook de beroemde Wijnuniversiteit van Davis, die wijnbouwingenieurs en wijnmakers op wereldniveau aflevert. In Napa en Sonoma vestigden zich vele nieuwe wijnhuizen. In 1976 kwam de ultieme bekroning van alle inspanningen: in een inmiddels legendarische proeverij in Parijs wonnen de Californische witte en rode wijnen het van de Franse wijnen. De naam van Californië als topwijnproducent was daarmee definitief gevestigd.

Wijnbouw

Californië is een zeer uitgestrekt gebied. De bijna 2000 kilometer lange kustlijn aan de Stille Oceaan en de bergketens van de Sierra Nevada zijn van grote invloed op het klimaat. Het klimaat is relatief gelijkmatig, waardoor de wijnen ieder jaar van hoog niveau zijn. De dagen zijn warm en droog en de nachten koel. Het groeiseizoen is lang, waardoor de druiven langzaam rijpen en een fruitige smaak ontwikkelen. De wijngaarden zijn grofweg in te delen in 5 klimaatzones. Binnen deze grote klimaatzones zijn er tientallen microklimaten. Daardoor groeien bepaalde druivenrassen in het ene wijngebied beter dan in het andere. Ook de verschillende bodemgesteldheden spelen daarbij een rol. Het begrip terroir is dan ook een zeker een belangrijke factor in de Californische wijnbouw.

De Californische winery’s maken gebruik van de modernste apparatuur. Hierdoor kunnen de wijnmakers de most bij lage temperaturen laten gisten, waardoor uitgesproken fruitige wijnen ontstaan. Amerikaanse wijnmakers houden niet zo van wijnen met veel tannines, die lang moeten rijpen voordat ze op dronk zijn (zoals de grote Bordeauxwijnen). Vandaar dat veel rode wijnen zachte, rijpe tannines bezitten. De jonge wijnen zijn al opvallend rond van smaak. Er zijn wel enkele wijnen die qua stijl aan Bordeauxwijnen doen denken en veel hout en tannine bevatten. Het gaat dan vaak om Cabernet Sauvignons en Zinfandels. De zinfandel is een typisch Californische blauwe druif. Sommige van deze wijnen kunnen 10 tot 15 jaar en soms zelfs langer rijpen. De hoge kwaliteit van deze wijnen is te vergelijken met Franse wijnen.

Druivenrassen

In Californië worden tientallen druivenrassen verbouwd. Daarvan zijn de meeste van Europese oorsprong. Tegenwoordig is zo’n 60% van de wijngaarden beplant met blauwe druivenrassen en 40% met witte druiven. Voor rode wijn wordt cabernet sauvignon veruit het meest gebruikt. Californische Cabernets hebben vaak een intens bouquet van bramen, kersen en ander donker fruit, een volle smaak en een stevige structuur. Zachter en ronder zijn de wijnen van de merlot-druif. Blauwe druiven als de pinot noir, syrah en barbera worden ook steeds populairder. De typisch Californische zinfandel is het meest bijzondere blauwe druivenras. De druif werd in Californië voor het eerst aangeplant in 1850. De zinfandel is verwant met de Italiaanse primitivo-druif. Het is een ontzettend veelzijdige druif. Er worden niet alleen stevige rode wijnen, maar ook rosé en zelfs zoete witte wijnen van gemaakt.

De meest aangeplante witte druif in Californië is de chardonnay. Veel Californische Chardonnays zijn houtgerijpt en hebben rijke fruitaroma’s van peer, meloen en perzik, met boterige en eikenhouttonen. De laatste jaren worden er ook wel frissere Chardonnays gemaakt met weinig of geen houtrijping. Naast de chardonnay worden ook de french colombard en chenin blanc regelmatig gebruikt. De sauvignon blanc en viognier worden steeds meer aangeplant. Ook de pinot gris (pinot grigio) is erg populair. Voor dessertwijnen worden vooral laat geoogste riesling, muscat en gewürztraminer gebruikt.

Classificatie

Het uitgestrekte Californië is in 5 grote wijnstreken verdeeld. De North Coast (het kustgebied ten noorden van San Francisco), de Central Coast (van San Francisco naar het zuiden tot Santa Barbara), South Coast (van Ventura tot San Diego), Central Valley (de vallei tussen Sacramento en Bakersfield) en de Sierra Foothills, ten westen van het gebergte. Deze regio’s zijn elk weer onderverdeeld in wijnbouwgebieden, de American Viticultural Area’s (AVA’s). Californië kent inmiddels ruim 90 AVA’s. Een AVA zegt alleen iets over het gebied. 85% van de druiven die in de wijn verwerkt zijn, moet dan uit dat gebied komen. Verder is er geen specifieke regelgeving voor de wijnmakers.

De tophuizen

Californië staat bekend om de hoge gemiddelde kwaliteit van de wijnen. Er zijn wel belangrijke stijlverschillen. Van grote invloed op de stijl van de wijnen is de werkwijze van de winery’s. Die zijn er in allerlei soorten en maten, van giganten als Ernest & Julio Gallo en Robert Mondavi tot veel kleinere winery’s. De stijl van een bepaald wijnhuis moet je dus aanspreken. De Californische ‘sparkling wines’ zijn ook het noemen waard. Vanaf het begin van de jaren ‘70 ontdekten Franse champagnehuizen (Moët & Chandon, Mumm) en Spaanse cavahuizen (Codorníu) de ideale wijnbouwcondities van Californië. Deze wijnhuizen maken fantastische mousserende wijnen van pinot noir en chardonnay uit koelere regio’s. En dat voor een prijs die heel wat lager ligt dan de Franse champagnes.